¿Cómo determina el gobierno federal de los Estados Unidos los gastos?

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Por Kirk Bailey

El Congreso y el presidente de los Estados Unidos trabajan juntos para completar el presupuesto del gobierno de los Estados Unidos que determina el gasto federal para cada año fiscal. El presupuesto asigna más de $3.45 billones (año fiscal 2010) en gastos del gobierno federal.

Vea «How Are Your Tax Dollars Used by the Federal Government» para más información sobre el gasto federal.

La parte del presidente en el proceso presupuestario

Por ley, el presidente debe presentar un proyecto de presupuesto federal al Congreso en febrero de cada año, para el siguiente año fiscal que comienza el 1 de octubre. El presidente elabora el presupuesto basándose en las recomendaciones de las agencias federales y de la Oficina de Administración y Presupuesto (OMB).

Durante el otoño anterior, las agencias federales presentan solicitudes de presupuesto a la OMB con los costos detallados del programa. La OMB envía las revisiones a las agencias en un proceso llamado «passback» en noviembre o diciembre de cada año. Las agencias tienen poco tiempo para apelar las decisiones de la OMB antes de que el presupuesto final del presidente sea completado y presentado al Congreso antes de la fecha límite de febrero.

La OMB prepara la presentación del presupuesto para el Congreso, así como materiales explicativos y apéndices detallados que están a disposición del público.

El Congreso considera el presupuesto del presidente

El Congreso recibe el presupuesto propuesto y primero aprueba una resolución sobre el presupuesto, que es un marco que describe cómo los miembros del Congreso tomarán decisiones sobre gastos e impuestos. La resolución del presupuesto se basa en un análisis que la Oficina de Presupuesto del Congreso (CBO) hace cada año en marzo. La resolución presupuestaria identifica los niveles de ingresos y gastos totales, calcula cualquier superávit o déficit y establece objetivos de gasto tanto para el gasto obligatorio como para el discrecional.

Se establece el gasto obligatorio

Después de aprobar la resolución del presupuesto, la Cámara y el Senado pueden considerar legislación para cambiar las reglas de elegibilidad o los niveles de financiamiento de los participantes para los programas obligatorios. El gasto obligatorio, a veces llamado «gasto directo», incluye en su mayoría programas de derechos que son financiados por reglas de elegibilidad o reglas de pago, autorizadas por leyes permanentes. El gasto obligatorio no depende de un proyecto de ley de asignaciones anuales. El Congreso puede cambiar los niveles de elegibilidad y de financiamiento de los participantes en cualquier momento.

Gastos discrecionales incluidos en las facturas de créditos

Al mismo tiempo, el Congreso comienza a considerar los proyectos de ley de asignaciones anuales para gastos discrecionales. Los gastos discrecionales se dividen en doce áreas temáticas con proyectos de ley de apropiaciones que caen bajo la jurisdicción de sus respectivos subcomités de apropiaciones de la Cámara y del Senado:

  • Agricultura
  • Comercio, Justicia y Ciencia
  • Defensa
  • Energía y agua
  • Servicios Financieros
  • Seguridad Nacional
  • Interior y Medio Ambiente
  • Trabajo, Salud y Educación
  • Poder Legislativo
  • Construcción Militar y Asuntos de Veteranos
  • Operaciones Estatales y Extranjeras
  • Transporte, Vivienda y Desarrollo Urbano

Audiencias de apropiaciones y aprobación por el Congreso

Los subcomités de apropiaciones comienzan las audiencias en abril de cada año y aprueban los proyectos de ley de apropiaciones que aprueban la Cámara y el Senado de manera rotativa de mayo a septiembre de cada año. Tanto la Cámara como el Senado aprobarán sus propias versiones de cada proyecto de ley, que luego se combinarán en un proceso llamado conferencia. En conferencia, los líderes de la Cámara y del Senado negocian y acuerdan una versión final para cada proyecto de ley de asignaciones, que luego es aprobada por cada cámara.

A menudo, los proyectos de ley de apropiaciones de la conferencia se combinan en un proyecto de ley general de apropiaciones que incluye fondos para muchas agencias diferentes. Algunos años, el Congreso no puede completar el trabajo antes de la fecha límite del 1 de octubre y aprobará una resolución continua que financia al gobierno hasta que el Congreso pueda aprobar un proyecto de ley final de asignaciones para el próximo año fiscal.

El presidente firma el presupuesto

Una vez que un proyecto de ley final de apropiaciones aprueba tanto la Cámara como el Senado, el proyecto de ley se envía al presidente para que lo firme. El presidente puede vetar el proyecto de ley y devolverlo al Congreso o firmarlo como ley. Después de la firma del presidente, las agencias federales ejecutan los gastos de sus respectivos programas.

La Oficina de Administración y Presupuesto, la Oficina de Contabilidad General, los comités del Congreso y el personal de las agencias monitorean de cerca el presupuesto y los gastos para asegurar que los programas cumplan con los límites de gastos y usen los fondos sólo para los propósitos autorizados por el Congreso.

El Washington Post publica un útil gráfico interactivo que resume el proceso del presupuesto federal.

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